Middlebury

Fred Rogers, Honorary Doctor of Letters

 

FRED ROGERS

COMMENCEMENT ADDRESS
MIDDLEBURY COLLEGE

May 2001

©    2001,  FRED  ROGERS

FOR   A  LONG  TIME   I    WONDERED   WHY   I    FELT  LIKE BOWING  WHEN  PEOPLE  SHOWED  THEIR  APPRECIATION        FOR  THE   WORK THAT   I'VE   BEEN  PRIVILEDGED  TO  DO.     WHAT    I'VE    COME  TO   UNDERSTAND   IS   THAT   WE        WHO  BOW  ARE  PROBABLY  -  WHETHER  WE  KNOW   IT      OR   NOT  -  ACKNOWLEDGING  THE  PRESENCE  OF  THE       ETERNAL   IN  OUR  NEIGHBOR.    YOU   SEE,    I    BELIEVE      THAT  APPRECIATION    IS   A   HOLY  THING,    THAT  WHEN    WE   LOOK  FOR WHAT'S   BEST   IN   THE  PERSON  WE      HAPPEN  TO  BE    WITH  AT  THE  MOMENT,  WE'RE  DOING      WHAT  GOD  DOES;   SO,   IN   APPRECIATING  OUR  NEIGHBOR,   WE'RE  PARTICIPATING    IN  SOMETHING TRULY  SACRED.

AS  I  LOOK  BACK  OVER  THESE  PAST  40  YEARS  OF  MAKING  TELEVISION  PROGRAMS,   I  THINK  THAT  ONE  OF  THE  IMPORTANT  THINGS  I'VE   BEEN  ABLE  TO  DO  ON  THE  AIR  WAS TO  PUT  MY  FEET  IN  SOME  WATER  WHERE  OFFICER  CLEMMONS  HAD  ALREADY  PUT  HIS  FEET.   IT  WAS  A  HOT  DAY  AND  FRANCOIS  STOPPED  BY  MY  PLACE  AND  SAID  HIS  FEET  WERE  TIRED  FROM  WALKING,  SO  I  GOT  A  BASIN  OF  WATER.    HE  TOOK  OFF  HIS  SHOES  AND  SOCKS,  PUT  HIS  FEET  IN  THE  WATER,  SAID  IT  FELT  GOOD,  SO  I  JUST  TRIED  IT,  TOO.    THE  PICTURE  OF  THOSE  FOUR  FEET  TOGETHER  IN  THAT  BASIN  OF  WATER  SAID  AS  MUCH  ABOUT  NEIGHBORS  AND  POSSIBLE  NEIGHBORHOODS  AS  ALL  THE  WORDS  WE  COULD  HAVE   THOUGHT  TO  SAY.

WELL,  FRANCOIS  CLEMMONS  LIVES  IN  THIS  NEIGHBORHOOD  NOW,  AND  HE  LOVES  MIDDLEBURY,  AND  I  CAN  SEE  WHY.    VERMONT  IS  A  SMALL  STATE  WHICH  MAKES  AN  ENORMOUS  DIFFERENCE.   MOST  OF  YOU  HAVE  KNOWN  THAT  FOR  A  LONG  TIME.   NOW  THE  WHOLE  WORLD  IS  HEARING  IT  MORE  AND  MORE.    (AGAIN)  I  THANK  YOU  ALL  FOR  YOUR  GENEROUS  WELCOME.

WHEN  I  WAS  A  FRESHMAN  IN  COLLEGE,  I  MET  SOMEONE  WHO  HAPPENED  TO  KNOW   A  VERY  FAMOUS  SONGWRITER  WHO  LIVED  IN  NEW  YORK.    EVER  SINCE  I  WAS  A  LITTLE  BOY,  I  HAD  WANTED  TO  MEET  THAT  SONGWRITER.    I  WAS  CONVINCED  THAT  IF  I  COULD  JUST  GET  HIM  TO  HEAR  MY  SONGS  (I  HAD  ABOUT  FIVE  SONGS  THEN),  HE  WOULD  BE  SO  IMPRESSED  WITH  THEM  THAT  HE  WOULD  INTRODUCE  ME  TO  BROADWAY,  AND  I  WOULD  BE  AN  INSTANT,  SUCCESSFUL  COMPOSER  OF  SHOW  TUNES.

I  WAS  ABLE  TO  GET  AN  INTERVIEW  WITH  THAT  SONGWRITER,  AND  I  REMEMBER  SO  WELL  BEING  19 YEARS  OLD,  FLYING  TO  NEW  YORK  AND,  ALL  THE  WAY,  THINKING:    "THIS  IS  IT.    I'LL  PROBABLY  HAVE  TO  GIVE  UP  COLLEGE  AND  GET  AN  APARTMENT  IN  THE  CITY,  AND  MY  PARENTS  WILL  BE  SO  PROUD  OF  ME,  AND  BEFORE  LONG  MY  FIVE  SONGS  WILL  BE  SUNG  BY  MILLIONS  OF  BROADWAY  SHOW-GOERS."

THAT'S  NOT  WHAT  HAPPENED.    THE  FAMOUS  COMPOSER  WAS  VERY  WELCOMING.    HE  ASKED  ME  TO  PLAY  A  COUPLE  OF   MY  SONGS,  AND  HE  LISTENED  INTENTLY  WHILE  I  DID.  WHEN  I  WAS  FINISHED,  HE  SAID,  "VERY  NICE,  FRED.    NOW,  HOW  MANY  SONGS  HAVE  YOU  WRITTEN?"    I  TOLD  HIM  FIVE,  AND  I  HAD  BROUGHT  THEM  ALL.

THEN  HE  SAID  SOMETHING  THAT  HAS  BECOME  VERY  IMPORTANT  TO  ME.    HE  SAID,  "I'D  LIKE  YOU  TO  COME  BACK  AFTER  YOU'VE  WRITTEN  A  BARREL  FULL,  AND  WE'LL  TALK  AGAIN."

A  BARREL  FULL  OF  SONGS  WOULD  MEAN  HUNDREDS  OF  SONGS!!    I  CAN  STILL  REMEMBER  THE  DISAPPOINTMENT  I  FELT  TRAVELING  ALL  THE  WAY  BACK  TO  COLLEGE.    NEVERTHELESS,  THAT  MAN'S  COUNSEL  WAS  MORE  INSPIRED  THAN  I  REALIZED.    IT  TOOK  ME  A  LONG  TIME  TO  UNDERSTAND  THAT.    BUT,  OF  COURSE,  WHAT  HE  KNEW  WAS  THAT  IF  I  REALLY  WANTED  TO  BE  A  SONGWRITER,  I'D  HAVE  TO  WRITE  SONGS,  NOT  JUST  THINK  ABOUT  THE  FIVE  I  HAD  WRITTEN.     SO  I  GOT  TO  WORK;  AND  THROUGH  THE  YEARS,  ONE  BY  ONE,  I  HAVE  WRITTEN  A  BARREL  FULL.

IN  FACT,  THE  BARREL'S  OVERFLOWING  NOW...AND  I  CAN  TELL  YOU,  THE  MORE  I  WROTE,  THE  BETTER  THE  SONGS  BECAME...THE  MORE  THOSE  SONGS  EXPRESSED  WHAT  WAS  REAL  WITHIN  ME,  AND  THROUGH  IT  ALL,  HELPED  ME  TO  DO  MORE  THAN  I  EVER  DREAMED  POSSIBLE.

SEVERAL  MONTHS  AGO  I  WAS  PRIVILEGED  TO  TAPE  A  PART  OF  THE  "NEIGHBORHOOD"  WITH  FOUR  LIVE  ELEPHANTS:    THREE  ADULTS  WEIGHING  SEVERAL  THOUSAND  POUNDS  EACH  AND  A  BABY  WHO  WEIGHED  450  POUNDS.    THE  MAN  WHO  OVERSEES  THEIR  CARE  AT  THE  PITTSBURGH  ZOO  IS  WILLIE  THEISON  (PRONOUNCED  TYSON)  WHO  LOVES  AND  RESPECTS  THOSE  CREATURES  SO  MUCH  THAT  ALL  HE  HAS  TO  DO  IS  SAY  A  WORD  AND  THEY  BACK  UP  OR  MOVE  FORWARD  OR  GET  READY  FOR  THEIR  BATHS.    I  LEARNED  FROM  ONE  OF  THE  OTHER  ZOO  EMPLOYEES  THAT  EVEN  ON  HIS  DAYS  OFF  WILLIE  COMES  TO  THE  ZOO  AROUND  10:30  OR  11  AT  NIGHT  JUST  TO  SAY  GOODNIGHT  TO  THE  ELEPHANTS.    IT  WAS  OBVIOUS  TO  ME  THAT  THEY  KNOW  THAT  HE  LOVES  THEM.

I'VE  SENSED  THE  SAME  SPIRIT  IN   MARINE  BIOLOGIST,  SYLVIA  EARLE,  WHENEVER  I'VE  WORKED  WITH  HER.    WHETHER  WE'VE  BEEN  SCUBA  DIVING  IN  VERY  DEEP  WATER  OR  WORKING  WITH  THE  LITTLE  FISH  IN  OUR  NEIGHBORHOOD  AQUARIUM,  I'VE  WATCHED  SYLVIA'S EQUISITE  APPRECIATION   OF  THOSE  CREATURES  THAT  SHE  SPENDS  SO  MUCH  OF  HER  LIFE  TRYING  TO  UNDERSTAND.

YES,  THE  THING  I  REMEMBER  BEST  ABOUT  THE  TRULY  SUCCESSFUL  PEOPLE  I'VE  MET   IS  THEIR  OBVIOUS  DELIGHT  IN  WHAT  THEY  DO.   SUCH  HONEST  ENTHUSIASTIC  LIVING  OF  OUR  LIVES  --  NO  MATTER  WHAT  OUR  TALENTS  MAY  BE - CAN  DEEPLY   AFFECT  OTHERS!

I  WONDER  IF  YOU'VE  HEARD  WHAT  HAPPENED  AT  THE  SEATTLE  SPECIAL  OLYMPICS  A  FEW  YEARS  AGO?    FOR  THE  100  YARD  DASH,  THERE  WERE  NINE  CONTENSTANTS,  ALL  OF  THEM  SO-CALLED  PHYSICALLY  OR  MENTALLY  DISABLED.    ALL  NINE  OF  THEM  ASSEMBLED  AT  THE  STARTING  LINE;  AND,  AT  THE  SOUND  OF  THE  GUN  THEY  TOOK  OFF  -  BUT  ONE  LITTLE  BOY  STUMBLED  AND  FELL  AND  HURT  HIS  KNEE  AND  BEGAN  TO  CRY.    THE  OTHER  EIGHT  CHILDREN  HEARD  THE  BOY  CRYING.    THEY  SLOWED  DOWN,  TURNED  AROUND,  SAW  THE  BOY  AND  RAN  BACK  TO  HIM  -  EVERY  ONE  OF  THEM  RAN  BACK  TO  HIM.    ONE  LITTLE  GIRL  WITH  DOWN'S  SYNDROME  BENT  DOWN  AND  KISSED  THE  BOY  AND  SAID,  "THIS  WILL  MAKE  IT  BETTER."    THE  LITTLE  BOY  GOT  UP,  AND  HE  AND  THE  REST  OF  THE  RUNNERS  LINKED  THEIR  ARMS  TOGETHER  AND  JOYFULLY  WALKED  TO  THE  FINISH  LINE.    THEY  ALL  FINISHED  THE  RACE  AT  THE  SAME  TIME.    AND  WHEN  THEY  DID,  EVERYONE  IN  THE  STADIUM  STOOD  UP  AND  CLAPPED  AND  WHISTLED  AND  CHEERED  FOR  A  LONG,  LONG  TIME.    PEOPLE  WHO  WERE  THERE  ARE  STILL  TELLING  THE  STORY  WITH  OBVIOUS  DELIGHT.    AND  YOU  KNOW  WHY,  BECAUSE  DEEP  DOWN  WE  KNOW  THAT  WHAT  MATTERS  IN  THIS  LIFE  IS  MUCH  MORE  THAN  WINNING  FOR  OURSELVES.    WHAT  REALLY  MATTERS  IS  HELPING  OTHERS  WIN,  TOO,  EVEN  IF  IT  MEANS  SLOWING  DOWN  AND  CHANGING  OUR  COURSE  NOW  AND  THEN.

BESIDE  MY  CHAIR  IN  MY  OFFICE  IS  A  FRAMED  PIECE  OF  CALLIGRAPHY  WITH  A  SENTENCE  FROM  SAINT  EXUPERY'S  BOOK,  "THE  LITTLE  PRINCE"  ("LE  PETIT  PRINCE").  IT  READS:  "L'ESSENTIEL  EST  INVISIBLE  POUR  LES  YEUX."  (WHAT  IS  ESSENTIAL  IS  INVISIBLE  TO  THE  EYE.)  I  FEEL  THE  CLOSER  WE  GET  TO  KNOWING  AND  LIVING  THE  TRUTH  OF  THAT  SENTENCE,  THE  CLOSER  WE  GET  TO  WISDOM.

WHAT  IS  ESSENTIAL  ABOUT  YOU  THAT  IS  INVISIBLE  TO  THE  EYE?  AND  WHO  ARE  THOSE  WHO  HAVE  HELPED  YOU  BECOME  WHO  YOU  ARE  TODAY?

ANYONE  WHO  HAS  EVER  GRADUATED  FROM  A  COLLEGE,   ANYONE  WHO  HAS  EVER  BEEN  ABLE  TO  SUSTAIN  A  GOOD  WORK  HAS  HAD  AT  LEAST  ONE  PERSON  -  AND  OFTEN  MANY  -  WHO  BELIEVED  IN  HIM  OR  HER.  WE  JUST  DON'T  GET  TO  BE  COMPETENT  HUMAN  BEINGS  WITHOUT  MANY  DIFFERENT  INVESTMENTS  FROM  OTHERS.

IN  FACT,  FROM  THE  TIME  YOU  WERE  VERY  LITTLE,  YOU'VE  HAD  PEOPLE  WHO  HAVE  SMILED  YOU  INTO  SMILING,  PEOPLE  WHO  HAVE  TALKED  YOU  INTO  TALKING,  SUNG  YOU  INTO  SINGING,  LOVED  YOU  INTO  LOVING.

SO,  ON  THIS  EXTRA  SPECIAL  DAY,  LET'S   TAKE  SOME  TIME    TO  THINK  OF  THOSE  EXTRA  SPECIAL  PEOPLE.    SOME  OF  THEM  MAY  BE  RIGHT  HERE,  SOME  MAY  BE  FAR  AWAY.    SOME  MAY  EVEN  BE  IN  HEAVEN.    NO  MATTER  WHERE  THEY  ARE,  DEEP  DOWN  YOU  KNOW  THEY'VE  ALWAYS  WANTED  WHAT  WAS  BEST  FOR  YOU.    THEY'VE  ALWAYS  CARED  ABOUT  YOU  BEYOND  MEASURE  AND  HAVE  ENCOURAGED  YOU  TO  BE  TRUE  TO  THE  BEST  WITHIN  YOU.    LET'S  JUST  TAKE  A  MINUTE  OF  SILENCE  TO   THINK  ABOUT  THOSE  PEOPLE  NOW.

 

ONE  MINUTE  OF  SILENCE

WHOMEVER  YOU'VE  BEEN  THINKING  ABOUT:    JUST  IMAGINE  HOW  GRATEFUL  THEY  MUST  BE  THAT  YOU  REMEMBER  THEM  WHEN  YOU  THINK  OF  YOUR  OWN  BECOMING.

WE  DON'T  ALWAYS  SUCCEED  IN  WHAT  WE  TRY  -  CERTAINLY  NOT  BY  THE  WORLD'S  STANDARDS  -  BUT  IT'S  NOT  THE  HONORS  AND  THE  PRIZES  AND  THE  FANCY  OUTSIDES  OF  LIFE  WHICH  ULTIMATELY  NOURISH  OUR  SOULS.    IT'S  THE  KNOWING  THAT  WE  CAN  BE  TRUSTED,  THAT  WE  NEVER  HAVE  TO  FEAR  THE  TRUTH,  THAT  THE  BED-ROCK  OF  OUR  VERY  BEING  IS  GOOD  STUFF.

ONE  OF  THE  SONGS  IN  MY  BARREL  FULL  OF  SONGS  IS  A  VERY  SHORT  ONE  FROM  ONE  OF  OUR  NEIGHBORHOOD  OPERAS.     IT'S  ONE  OF  MY  FAVORITES.    OFFICER  CLEMMONS  SINGS  IT  ABOUT  SOMEONE  HE'S MISSING  -  SOMEONE  WHO'S  FAR  AWAY.

THIS  MAY  BE  A  SURPRISE  TO  DR. CLEMMONS.  I  HOPE  IT  IS!!   WE   MADE  AN  AUDIO  DUB  FROM  THE  VIDEOTAPE  OF  HIS  SINGING  THAT  SONG  JUST  FOR  THIS  COMMENCEMENT  TODAY.    I'D  LIKE  YOU  ALL  TO  HEAR  IT  NOW.    IT'S  CALLED  "I  THINK  OF  YOU."

 

AUDIO:      "I  THINK  OF  YOU"

WELL,  WHEN  THIS  DAY  TURNS  INTO  NIGHT  MANY  OF  YOU  WILL  BE  GONE  FROM  MIDDLEBURY  -  MANY  OF  YOU  WILL  BE  STARTING  TO  FILL  UP  YOUR  BARRELS  WITH  WHATEVER  GIFTS  YOU'VE  BEEN  GIVEN  TO  USE  IN  SERVICE  FOR  OUR  WORLD.      EVEN  THOUGH  YOU  ARE  NOT  HERE  YOU'LL  HAVE  A  LOT  OF  PEOPLE  WHO  ARE  THINKING  OF  YOU  -  A  LOT  OF  PEOPLE  WHO  ARE  LOVING  YOU.

AND  FOR  ALL  THE  REST  OF  YOUR  DAYS  AND  NIGHTS  I  HOPE  YOU  CAN  REMEMBER  THAT  YOU  NEVER  HAVE  TO  DO  ANYTHING  SENSATIONAL  FOR  PEOPLE  TO  LOVE  YOU. THE  OUTSIDE  THINGS   OF  LIFE  ARE   NOT   THE  REALLY   IMPORTANT  THINGS.     IT'S   OUR   INSIDES   THAT  MAKE  US   WHO  WE   ARE,  THAT  ALLOW  US  TO  DREAM  AND  WONDER  AND  FEEL  FOR  OTHERS.   THAT'S  WHAT'S  ESSENTIAL.  THAT'S  WHAT  WILL   ALWAYS  MAKE  THE  BIGGEST  DIFFERENCE  IN  OUR  WORLD.

NOW  BEFORE  I  SAY  GOODBYE  AND  BOW  AGAIN  TO  THE  ETERNAL  WITHIN  YOU,  I'D  LIKE  TO  GIVE  YOU  THE  WORDS  OF  ONE  MORE  NEIGHBORHOOD  SONG --  A COMMENCEMENT  GIFT  FOR  OLD  TIME'S  SAKE.   THE  SONG  IS  CALLED  "IT'S  YOU  I  LIKE."

IT'S  YOU  I  LIKE,

IT'S  NOT  THE  THINGS  YOU  WEAR.

IT'S  NOT  THE  WAY  YOU  DO  YOUR  HAIR,

BUT  IT'S  YOU  I  LIKE.

THE  WAY  YOU  ARE  RIGHT  NOW

THE  WAY  DOWN  DEEP  INSIDE  YOU

NOT  THE  THINGS  THAT  HIDE  YOU

NOT  YOUR  DIPLOMAS...

THEY'RE  JUST  BESIDE  YOU.

BUT  IT'S  YOU  I  LIKE,

EVERY  PART  OF  YOU,

YOUR  SKIN,  YOUR  EYES,  YOUR  FEELINGS,

WHETHER  OLD  OR  NEW.

I  HOPE  THAT  YOU'LL  REMEMBER

EVEN  WHEN  YOU'RE  FEELING  BLUE,

THAT  IT'S  YOU  I  LIKE,

IT'S  YOU  YOURSELF,  IT'S  YOU

IT'S  YOU  I  LIKE!

 

CONGRATULATIONS  TO  YOU  ALL!